瑞利(Lord John William Strutt Rayleigh 1842~1919)因发现稀有元素"氩"和在气体密度精确测量方面所作出的贡献,获得了1904年度诺贝尔物理学奖。

1894年8月13日,当英国科学家在牛津开会时,瑞利和化学家拉姆赛(因发现氖、氩、氪等隋性气体获1904年诺贝尔化学奖)在大会上宣布他们发现了一种新的气体元素。这种新的气体和氧、氮等一样都是大气的组成部分,但是它几乎不和任何元素发生反应,因此他们将其命名为氩(Argon,意即不活泼)。

事实上,在发现氩气以前,瑞利已花了20年的时间精确测量各种气体的密度。1892年,在测定氮气密度的实验过程中,他发现用从空气中得到的氮气测得的密度为1.2572克/升,而用从氨气中得到的氮气测定的密度为1.2408克/升,两者相差0.0064克/升。此后,瑞利又进行了多次实验都得到了相同的结论。拉姆赛认为,空气中含有一种未知的较重的气体,这种气体混在氮气中,使它密度变大了。两人又用不同的方法收集了这种未知气体,并进行了光谱分析,发现在光谱中出现了已知空气成分中的元素所没有的新谱线,这就说明未知气体是一种还没有被发现的新气体,氩气就这样被发现了。

瑞利在声学、振动、光学理论及热辐射等方面也都有重要贡献,例如,瑞利-金斯公式和瑞利散射公式等。