密立根(Robert Andrews Millikan,1868-1953)因对基本电荷和光电效应的研究,获得了1923年度的诺贝尔物理学奖。

1911年,为了证明电子电荷为电荷的基本单位,密立根将油雾喷入水平放置的电容器极板之间,然后跟踪单个带 电油滴在重力和荷电极板间电场的作用下在空气中的降落过程。当油滴上的电荷改变时,电场对油滴的作用就会突然增强,油滴的速度便会随之改变。他通过调整电容器上的电压,使作用在油滴上向下的重力和向上的电力平衡,从而使油滴保持稳定状态。利用观察到的电压、油滴的密度和油滴自由下降的速度,他能够算出油滴上的电荷值。他发现,这些电荷值总是电子电荷(e = 1.60×10-19库仑)的整数倍。因此,e应是自然界中电荷的基本单位。

1912-1915年间,他利用复杂、精密的仪器和高真空中的样品,检验了爱因斯坦1905年提出的光电效应公式。在照射光的频率为ν的情况下,他测量了光电子从金属中逸出所需的最小电压V,验证了光电效应的爱因斯坦关系式:E = hν-W,并直接运用光电方法对普朗克常数h作了首次测量。

密立根是现代实验物理学大师,他一贯强调精确测量在物理学进步中的重要作用。他认为,只有在这类工作的基础之上,科学才能稳步地向前进,才能建立在"比金字塔更加牢固、更加持久的基础之上。"