里查孙(Sir Owen Willans Richardson, 1879-1959)因研究热电子现象,特别是发现里查逊定律,获得了1928年度的诺贝尔物理学奖。

里查孙创立了电子和离子的发射理论,使无线电、电话、电视和X射线技术的迅速发展成为可能。最初,里查孙直观地感到,正、负电荷是直接从受热的固体金属丝本身发出的,而不是从附近的气体分子与受热物体的化学作用产生的。他应用分子运动论作了如下的假设:在热导体内部的自由电子,只要它们的动能足以克服导体中正电荷的吸引,就有可能从导体的表面逸出。他成功地确定了金属电子动能随着温度增加而增加的关系。被他发现并以他的名字命名的"里查孙定律"描述的就是电子发射对温度的依赖关系:

I = AT2 exp(-W/KT),

其中I是电子发射的饱和电流, A为普适常数,T 是灯丝温度,W为金属的电子功函数和K为玻尔兹曼常数。他坚持不懈地用实验检验这一定律,改进手泵用于获得真空,改进真空清除技术,热心于采用易拉长的钨丝作阴极等。

里查孙花费了大约15年的时间在艰苦的热离子研究上,终于在1910年完成了他的论著:《受热物体的电发射》。令他高兴的是,他的热离子辐射基本方程经受了20世纪20年代的量子力学革命考验之后,继续保存了下来。